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Maria Sibylla Merian nasceu em Frankfurt em 1647 e ficou órfã do pai, o gravurista Mattäus Merian, aos 3 anos. Algum tempo depois, sua mãe se casou com um pintor flamenco, sendo ele a pessoa que lhe iniciaria no mundo do desenho, da pintura e do gravado em cobre.

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Desde pequena se interessou por pintar insetos e plantas. Aos 18 anos se casou com o pintor, especializado em arquitectura, Johan Anderas Graff (1637-1701). Nessa época se acreditava que os insetos eram o resultado de geração espontânea (inspirados em Arisróteles), o que não impediu o interesse de Maria por querer entender como as borboletas podiam surgir a partir das lagartas e, de maneira autodidata, continuou aprendendo com o que observava da natureza. Foi então que, estudando crisálidas, a relação com as plantas que serviam como alimento às lagartas e a metamorfose em si, ilustrou todas as fases de desenvolvimento em um caderno. Este foi o seu primeiro livro, publicado aos seus 28 anos (1675), chamado Novo livro das flores.

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Em 1679 publicou A milagrosa transformação e a estranha alimentação floral das lagartas, um livro que apresenta os diferentes estágios de desenvolvimento de várias espécies de borboletas.

Em 1685 se separou do marido e foi viver com as filhas na Holanda, onde entrou em uma comunidade de Pietismo (um movimento da religião luterana). Alguns anos depois se mudou para Amsterdã, onde conheceu outros naturistas, se impressionando com as coleções de insetos dissecados vindos da América do Sul. Foi a primeira mulher científica a viajar ao Suriname, onde seguiu com os seus estudos sobre plantas e insetos, conhecendo tradições culturais dos habitantes do local (indios, escravos e americanos).

No ano de 1705, depois de se contagiar com a Malária e voltar para Amsterdã 4 anos antes, e tendo como base suas experiências e desenhos, realizou mais de 60 gravados em cobre, criando sua mais famosa obra: Metamorfose dos insetos do Suriname.

Maria Sibylla Merian faleceu em Amsterdã, em 1717, aos 70 anos de idade.No final do século XX seu trabalho foi redescoberto e restaurado, e hoje em dia é considerada uma das mulheres pioneiras na investigação da História Natural.

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